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给烈性病毒安装基因开关引争议,实验安全需考量

日期:2013-08-19 00:00:00

好莱坞的经典灾难片大家耳熟能详:科学家修补一种流感病毒,使之更致命,结果这种变异的病毒逃出去引发一场瘟疫。日前,为了阻止这种情况的发生,美国科学家设计了一种基因开关,试图解决危险病毒逃逸可能引发的灾难。

英国《新科学家》周刊网站8月13日报道称,流感科学家们眼下对于相关的实验产生分歧,这些实验要让年初中国发现的H7N9禽流感病毒更危险。有些人说,让这种病毒在雪貂身上更具传染性、更致命、抗药性更强的“功能获得”实验可以提供至关重要的信息,帮助人们预防疫病的流行。另一些科学家则担心,故意造出一种超级病毒可能给生物恐怖分子提供武器。不仅如此,他们还指出,现有的生物安全措施,比如要求研究人员穿戴特殊的安全服并在离开实验室之前穿过净化室等,可能不足以防止这种病毒的传播。

纽约西奈山伊坎医学院的一个研究小组在本杰明·坦内弗的带领下设计出一种基因故障安全装置,如果变异的病毒逃出实验室并感染人类,可以将其关闭。

坦内弗的小组对常见的季节性流感病毒H3N2进行微调,给它加上一种单链小分子RNA:这种遗传物质序列与互补序列配对后可以使基因开启或关闭。研究人员选择注入病毒的小分子RNA遇到宿主有机体内相配的基因序列后,病毒的复制基因就被关闭。

坦内弗和他的小组使用人类和老鼠肺细胞内存在而雪貂体内不存在的一种小分子RNA研制出一种改性的病毒,这种病毒实验时可在雪貂体内复制,但万一逃出实验室却无法在老鼠和人体内复制。

《科学》杂志和《自然》杂志前不久发表荷兰鹿特丹伊拉斯谟医疗中心罗恩·富希耶的一封信,为此类研究辩护。信中说,阻止最坏情况发生的最好办法就是诱发这种情况。

哈佛大学公共卫生学院的马克·利普西奇不能信服。他认为,“功能获得”实验风险太高。他说,坦内弗小组建议的基因故障安全装置本身可能就不稳定。他说:“对限制序列进行遗传改性可能产生无法预测的结果,从而让实验更难以说明,并且提供错误的安全感。”

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